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Viaggio Sud India: alla ricerca del raro scoiattolo gigante Malabar nel Kerala

27 Giugno 2013

Categorie: Idee di viaggio Giugno 2013

Viaggio Sud India: alla ricerca del raro scoiattolo gigante Malabar nel Kerala

E’ stato lo scoiattolo multicolore che ci ha portato a Wayanadnei Ghati Occidentali, la catena montuosa che si protende come una spina dorsale attraverso lo stato meridionale indiano del Kerala.

Obiettivo della maggior parte dei turisti è la costa: Fort Kochi per le fotogeniche reti da pesca cinesi o le backwaters per un viaggio su una casa galleggiante di paglia e foglie di palma, sdraiato su cuscini di seta a guardare la vita pittoresca, ma dura della gente del posto a bordo dell’acqua.

Certo, stavamo andando a fare anche quello, ma io volevo andare a Wayanad, un’area remota anche per gli abitanti del Kerala, con la sua antica foresta pluviale Shola e l’alta concentrazione di popolazioni tribali che vivono in modo tradizionale secolare (nelle Grotte di Edakkal vicino Sulthan Bathery vi sono incisioni rupestri e disegni pensati che risalgono a cinquemila anni).

Avevo sentito parlare del freddo, delle stazioni di collina nebbiose e della fauna insolita – tra cui il raro scoiattolo gigante Malabar. Fotografie dello scoiattolo, della dimensione di un grosso gatto, mostravano il suo mantello di molti colori: una inferiore cremosa sormontata da una pelle lucida di colore rossastro marrone o nero bluastro, indossato come un parrucchino, e una coda piumata giallastra più lunga del suo corpo. Il posto per rintracciare uno di questi scoiattoli, mi è stato detto, era il Vythiri Resort, un hotel nella foresta.

La nostra prima notte a Mysore nel vicino stato del Karnataka, che una volta fu brevemente governato da Wayanad, era in un lussuoso etnico alloggio al Green Hotel, un piccolo palazzo di proprietà di un trust di beneficenza che seguiva scrupolosamente le linee ambientali, con riscaldamento solare, a basso consumo energetico illuminazione e senza aria condizionata. I ventilatori a soffitto in legno si dimostravano più romantico, e potevamo rilevare un sentimento di virtualismo cenando nel ristorante sul prato, e passeggiando per le grazioso sale pubbliche e dormendo nel letto a baldacchino della suite Maharani.
Prima di lasciare la città, abbiamo visitato un altro, piuttosto grande, palazzo – il grandioso edificio un tempo occupato dal Maharajah, con torrette e cupole, colonne e porte scolpite in argento (“La maggior parte dei visitatori in tre ore“, ha detto il nostro autista, il signor Thomas, in tono di rimprovero, quando siamo tornati dopo 40 minuti.)

Come siamo entrati nella campagna del Karnakata, ha descritto il Kerala, spiegando che gli alberi sarebbero diventati più grandi, i campi verdi. Stranamente, era vero. Oltre il confine, la foresta sembrava più spessa, il terreno più fertile. Poi ci ha colpito il Sulthan Bathery, così chiamato perché Tipu sultano di Mysore stabilì qui una batteria nel XVIII secolo. Le strade erano soffocate da uomini in bandana rosso e sventolando bandiere rosse: una manifestazione politica. La gente del Kerala ha scelto il primo governo comunista eletto democraticamente in tutto il mondo nel 1957, ed da allora ha governato in alternanza con l’Indian National Congress.
Ci volle un’ora a bordo della strada principale, così al crepuscolo siamo arrivati al Vythiri Resort, urtando giardini del tè passando il ponte di legno attraverso una vasca di carpe. Dopo esserci rianimati con dei bicchieri di tè alle erbe ci è stata mostrata la nostra grande confortevole camera con balcone sul fiume e vicino a un albero di jackfruit. Fu portato altro té, insieme con esortazioni d’urgenza di chiudere le nostre finestre per contrastare le incursioni delle scimmie. Questa è una specie che si è felicemente adattata alla presenza umana.

Altrove nel Ghati Occidentali, la fauna è più timida – e, insieme con i fiori e alberi esotici e, in alcuni casi unici. Il mosaico di foreste sempreverdi di densa e intricata giungla, la lontananza delle valli nascoste tra creste alte e passaggi con fiumi e cascate, assicurano un habitat diverso da qualsiasi altro posto. Il verde contrasta con l’immagine tradizionale dell’India (che ha uno dei più alti tassi di pioggia al mondo); altrettanto stupefacente è il vuoto apparente (se ci sono molti comunità tribali, ognuna con le sue tradizioni). Té e piantagioni di spezie hanno invaso il territorio, ma centinaia di boschi sacri, foreste e templi sopravvivono con le leggende.

Uno è “l’albero catena” nei pressi di Vythiri – un festone di albero banyan con le catene per imprigionare uno spirito ribelle che fu preso contro la costruzione di una nuova strada e ha causato innumerevoli incidenti. Appartato da questo, il Vythiri Resort è stato fissato attorno ad una voragine attraversata da un ponte sospeso. Nessun albero è stato abbattuto per fare spazio all’hotel, in modo che le capanne e case costellano il territorio in maniera piacevolmente casuale, anche se non vi è nulla di casuale a meno degli avvisi di verde che continuamente ci esortano a considerare l’ambiente (“Ci vogliono 17 alberi per assorbire l’anidride carbonica nociva di un'auto ogni anno“, ”Le risorse forestali sono un tesoro, cerchiamo di non mettere in pericolo la loro esistenza per il nostro piacere” e “La prossima volta che pensi di acquistare una bibicletta per il tuo bambino, pensa a riciclare quella che tuo padre ti ha dato“.)
Le aggiunte più recenti sono due alberi, le case costruite tra i rami degli alberi di banyan – uno a 30 piedi, l’altro il doppio. La mattina dopo è il tempo per la caccia allo scoiattolo. Il naturalista residente, Ajith, un uomo magro giovane, grandi passi avanti nella foresta, trattenendo cortine di vegetazione che abbiamo criptato attraverso il sottobosco, con giganti hostas che torreggiano sopra le nostre teste.
Ajith interpreta il richiamo degli uccelli e indicò animatamente una foglia, che alla fine si rivelò essere un bucero. Abbiamo visto minivet (piccoli uccelli) scarlatti (solo che erano gialli, essendo di sesso femminile), drongos con la coda biforcuta, e una fata asiatica Bluebird – gloriosamente e giustamente intitolata. Ajith ci ha mostrato la cannella, caffè e tè, e snocciolò elenchi degli alberi: corallo, con arrotolati fiori rossi: un albero ombrello avvolto attorno ad un tronco di albero jackfruit in un abbraccio permanente; un albero di tigre da 500 anni, di 30 piedi di circonferenza.
Abbiamo anche visto un Birdwing meridionale, la più grande farfalla nel sud dell’India, e aquile nere, che volavano a cerchio emettendo un kee kee kee, un suono stranamente insipido per un uccello da preda. Ma nemmeno Ajith ha trovato uno scoiattolo.

Sulla via del ritorno abbiamo incontrato il signor Thomas. Aveva visto uno scoiattolo, ha detto. Be’, ha detto Ajith rassicurante, a volte si radunano intorno al ristorante, al crepuscolo. Come consolazione, ci ha portato un po’ più lontano e indicò la rete dei nidi sulle cime degli alberi: gli scoiattoli si spostano da uno all’altro per sfuggire ai predatori – soprattutto aquile. Ajith mette tutti quelli che incontrava in allerta per lo scoiattolo, e al tramonto siamo appesi intorno al ristorante. Ma senza fortuna.
Poi Anil, il manager, tornò da un pellegrinaggio per onorare i suoi antenati. Aveva qualcosa da mostrarci. Ha tirato fuori il suo telefono e cercato – per il video dello scoiattolo bambino che aveva salvato quando era caduto da un albero. Dopo 10 settimane nella sua famiglia, Chinnin (che significa “piccolo“) è stato rilasciato allo stato selvaggio e ora aveva un compagno. Dovevamo venire il mese scorso, a quanto pare.
Tuttavia, Anil era sicuro che l’avremmo visto, e ci ha portato a un punto di ritrovo conosciuto. Tutti abbiamo visto una truppa di scimmie macaco cofano, così chiamato a causa della loro berretti di pelliccia. Un’altra volta, sarei stato affascinato. C’erano un sacco di piaceri compensativi: nuoto in piscina con la vista tutta tondeggiante sulle montagne, un massaggio nella graziosa spa, con ciotole di calendule galleggianti e oli profumati; lotte con le scimmie, che hanno provato a prendere il cibo dai tavoli.
Cominciai a modificare le mie aspettative.
Poi, la nostra ultima sera, Ajith mi ha portato sulle case sugli alberi. Salii 39 scalini da quella inferiore e guardai nella camera da letto e nel bagno (semplice ma stranamente con accessori alla moda) e fuori dalla piattaforma al livello degli occhi sulle cime degli alberi, ancora speranzoso di un avvistamento.
Così come ci siamo rivolti tornare in albergo, lui ha indicato trionfante: a circa 50 metri di distanza c’era una lunga coda penzoloni. Finalmente! Abbiamo visto la coda per un po’. Almeno, ho pensato, ho visto parte di uno scoiattolo. Poi Ajith ha stretto il mio braccio e, molto più vicino, uno scoiattolo tra due rami sottili di un albero di corallo, si profilano nel cielo per cercare di cogliere fiori. Si ritirò a un bivio dove, sistemato in modo sicuro, delicatamente rosicchiò la sua prima cena picchiettando indietro lungo il ramo di più.
Non era abbastanza colorata come le foto, ma non ero incline a protestare. Domani il signor Thomas ci avrebbe guidato lungo la scarpata per una strada piena di tornanti verso la costa di Malabare verso i più familiari piaceri del Kerala, ma avevo trovato il mio scoiattolo ed ero contento

di Hilary MacAskill da The Independent, 27 Marzo 2010

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