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Viaggio in India - Un caleidoscopio di colori a Calcutta

10 Dicembre 2013

Categorie: Idee di viaggio Dicembre 2013

Victoria Memorial a Calcutta. Photo © Samuele Fracasso

Sontuosi monumenti dell’epoca Raj e la frantumazione della povertà siedono fianco a fianco nella brulicante metropoli del Bengala occidentale, ma la pace e la tranquillità è solo un giro in barca lungo la via del fiume Hooghly

Otto di un martedì mattina e già una decina di impiegati legali di Kolkata erano al lavoro. Ai loro uffici di fortuna su teloni e bambù all’esterno dei margini dell’imponente High Court del XIX secolo, erano un tintinnio lontano su robuste macchine da scrivere manuali, le loro copie multiple di carbonio tagliate con mollette. India, la terra di IT, stava mostrando una faccia affettuosamente antiquata.

Mi stavo facendo una passeggiata mattutina intorno al cuore della vivace capitale del Bengala occidentale. Anche alle 7  Calcutta era già una città sveglia di precoci mercati di strada, stand gastronomici, e tram che sferragliavano. Le capre venivano ammassati al Maidan, il grande parco nel cuore della conurbazione della terza più grande metropoli dell’India. E’ stato l’mpero britannico che ha fondato questa fascia verde, una zona difensiva attorno al loro forte del XVIII secolo. Oggi, esso funziona come un grande spazio aperto per le partite ad hoc di cricket, per il pascolo degli animali, per manifestazioni politiche e parate militari, mentre attorno la vita della città grida e schiamazza.

Kolkata sfida le aspettative. Come Calcutta, questa era la sede del governo britannico nell’India, un luogo di grandi ville e di splendidi uffici. Quando la capitale venne spostata a Delhi nel 1911, Calcutta ha cominciato a declinare. Dopo la partizione e l’indipendenza dell’India, la città ha attratto queste ondate di profughi e la povertà estrema è diventata la sua immagine principale, da qui il coraggioso lavoro di Madre Teresa. E l’impressione si blocca. Nel 2001, questa grande espansione urbana è stata rinominata Kolkata, in linea con la pronuncia bengalese ed effettivamente per dare alla città la possibilità di un miglioramento della sua immagina moderna. Eppure la fama lugubre persistente – lo ha ancora.

Tuttavia, anche se sacche di miseria straziante restano, oggi Kolkata è una meravigliosa, guazzabuglio caleidoscopico. E oltre al suo caotico fascino vertiginoso, offre un grande senso di avventura. Per questo è anche la porta del Sunderbans, una zona selvaggia e poco visitata del Bengala, che ha recentemente aperto ai visitatori stranieri. Sono arrivato nella semplice città del Raj dalla ricchezza contemporanea, e ho fatto un viaggio nella remota regione che sta oltre.

Prima di tutto, la mia passeggiata nel passato. Visite guidate alle prime ore del mattino del nucleo coloniale che sono diventati il modo di vedere riconosciuto al conoscitore la Kolkata costruita dagli inglesi. Si completa il percorso ben prima che inizi l’ufficiale vita burocratica alle ore 10, perdendo il peggio del traffico e mantenendo gli aspetti più notevoli dell’epoca Raj della città. La cupola del General Post Office si trova sul sito del primo forte britannico e dei famigerati “Black Hole of Calcutta“, i quartieri dove le truppe britanniche nel 1756 furono coinvolte in una rivolta in cui 123 soldati si dice siano stato soffocati (il pensiero corrente revisionista afferma che il numero è stato gonfiato). Il frontone, l’edificio dipinto di rosso il Writers’ Building poco più a nord è effettivamente il luogo di nascita della burocrazia indiana – questo era il luogo dove gli impiegati della Compagnia delle Indie avevano i loro uffici. Oggi ospita il governo del Bengala.

Nelle vicinanze, la notevole chiesa di San Giovanni è una copia della chiesa di St Martin a Londra: i piani e le pitture sono state seguite da un ingegnere militare britannico, il tenente James Agg, nel 1787 con le dimensioni risulta lievemente storto. La chiesa si trova in un enclave di trascurato verde, il suo cimitero che contiene la tomba di Job Charnock, il colorato professionista dell’East India Company accreditato della fondazione della città nel 1690. Il nostro tour finì nelle vicinanze. Ma estasiato dalla pregnanza di un mondo quasi dimenticato, sono stato guidato da est a Park Street, dove nel tardo 1970 un grande cimitero britannico è stato salvato e recuperato da una massa di vegetazione. Questo memoriale ossessionante del passato imperiale è piena di cupole, colonne, urne e mausolei, un gran numero di registrazione epitaffi riporta perdite di giovani vite umane, come Marta Goodland che “ha lasciato questa vita a 23 anni“, e il poeta Henry Derozio che è stato sepolto il 26 dicembre 1831, all’età di 22 anni.

Appena a nord del Parco South Street Cemetery, c’è un brusco cambiamento di ritmo e di prospettiva come si entra College Street. Questo è lo snodo consacrato da tempo, della vita intellettuale bengalese ed è qui che la maggior parte delle circa  600 librerie di Calcutta si trovano. Piccoli chioschi fiancheggiano la strada e vendono qualsiasi cosa, da bestseller di seconda mano a storie epiche induiste e le opere dell’eroe letterario di Calcutta Rabindranath Tagore. I miei compagni e io facciamo una sosta all’Indian Coffee House all’angolo con Bankim Chatterjee Street, dove abbiamo preso un tavolo in mezzo a piccoli gruppi alle prese con una accesa discussione e dove camerieri in bianco turbante ci servivano tazze di caffè al costo di 8 rupie (13centesimi), mentre il ventilatore nel soffitto agira l’umida aria.

Per un angolo molto diverso sulla vita bengalese ci siamo diretti verso sud fino a luogo più sacro della città, il Tempio di Kali (da cui si pensa abbia origina il nome di Calcutta). Quando ci si avvicina a questo santuario della dea feroce e moglie del grande dio Shiva, si passa attraverso il quartiere a luci rosse. Tutti i sensi dei colori, aromi, dei riscò tirati a mano, carretti, mucche, dei taxi Ambassador e di più ancora è al tempo stesso affascinante e sconcertante. Abbiamo aderito alle folle di pellegrini che acquistano fiori e torte all’entrata del tempio e poi vagato attraverso i cortili esterni, scorgendo l’immagine di Kali in un cenacolo felici di aver perso un recente sacrificio di una capra – apparentemente intrapreso con un colpo secco di coltello.

Dopo questo, la giustapposizione, la vita di una città alla moda non avrebbe potuto essere maggiore. Un pomeriggio di shopping ci ha portato in un altro mondo. Hai bisogno di sapere dove trovare gli aspetti più chic di Calcutta, così abbiamo arruolato un personal shopper – con il nome impressionante di Devika Datt Duncan. Ella ci ha portato prima in due dei negozi più glamour della città, un po’ inverosimili situati in un condominio nella periferia di Hastings a sud-ovest della città. Hugli è un negozio che si presenta ben fornito con cuscini di seta, tovagliette rattan, finemente ricamato cime e altro ancora. Dall’altra parte della hall, Medhavini Khaitan è un negozio cool per uomo che offre una serie particolarmente suggestiva di designer di camicie. Lala Lajpat Rai Sarani è sede del centro commerciale Forum, con cinema, ristoranti e boutique alla moda. Qui è un negozio di proprietà di Ritu Kumar, un pioniere della moda indiana che ha ripreso le tradizioni del cucito a mano del ricamo, che incorporano il lavoro nella suo squisito design contemporaneo. Forse meglio di tutti è stato Sasha, una galleria boho-chic su Mirza Ghalib Street a sostegno dell’artigianato locale, con prodotti che vanno da eleganti tappezzerie di seta, a copriletto e gioielli.

La cena quella sera ci ha mostrato e dato un altro aspetto della moda a Kolkata. Il ristorante Zen presso il Park Hotel è stato progettato da Terence Conran, lo spazio è ben illuminato e diviso da schermi con trafori di legno che aggiungono atmosfera elegante e un senso di privacy. Tailandese e giapponese qui è diventata una specie di performance art, con cucina a vista (descritto da l’hotel come “teatro del cibo“). Successivamente ci siamo immersi nella vita notturna di Calcutta in hotel e in qualche altro posto dove un gruppo ibrido indiano-latino-americano stavano suonando davanti ad un pubblico rapito.

Scivolare via dal rumore e dal trambusto della multiforme Calcutta è stata molto semplice.

Abbiamo fatto una partenza al mattino: alle 9 in punto siamo arrivati al molo del Millennio sulla destra del fiume Hooghly nel centro della città e siamo saliti a bordo di una nave da crociera di 32 cabine. Meno di mezz’ora dopo siamo partiti per le zone impervie del Sunderbans circa 100 km, il fiume ci offre uno sguardo assorbente su Kolkata sull’iconico HowrahBridge come abbiamo navigato fuori.

Situato nella bocca del vasto Gange, comprende un grande pezzo del vicino Bangladesh, il Sunderbans è un arcipelago di grandi paludi di mangrovie e distese fangose. Esso rappresenta circa la metà delle dimensioni del Galles, le sue aree territoriali esposte a una continua evoluzione con il flusso e riflusso delle maree. La più grande popolazione mondiale di tigri si dice viva qui, con 276 esemplari che sono stati contati sul versante indiano. Condurre l’indagine deve essere stato scoraggiante nei casi estremi: le tigri del Sunderbans sono mangiatori di uomini.

Gli agricoltori, collezionisti di miele e boscaioli che vivono alla periferia della tigerlands sono spesso maltrattati e uccisi. Anche i pescatori, perchè questi grandi felini sono potenti nuotatori, spesso in movimento tra le isole. Le acque sono abitate da coccodrilli di estuario e anche da delfini del Gange che saltano fuori dall’acqua in uno sfocato argento vivo.

Come patrimonio dell’umanità, questa zona è avidamente una zona di fauna selvatica protetta. Tuttavia l’anno scorso, le autorità hanno eliminato l’obbligo per gli stranieri di ottenere i permessi prima di entrare nel Sunderbans. L’allentamento delle restrizioni è arduo, ed è più o meno coinciso con l’inizio di una nuova avventura ed è possibile effetture soggiorni di tre notti in questa regione. Sembravano tutto convincente. E il primo giorno non hanno deluso. Abbiamo viaggiato verso sud attraverso un Waterworld sognante punteggiato da barche da pesca, e come il sole ha cominciato a sbiadire siamo entrati nel villaggio di Namkhana dove coloratissimi pescherecci da traino erano da poco rientrati portando le catture di gamberi, bekti e altro ancora.

Tuttavia, come è entrata nella zona la fauna selvatica del giorno dopo, il viaggio ha iniziato a stancare. Avevo poche aspettative di scorgere le tigri, ma avevo sperato di vedere altre creature. Ma il terreno di mangrovie è stato inflessibile. Avevo letto che anche la ricca fauna di uccelli è difficile da osservare. Per gran parte del tempo la nostra barca serpeggiava passando monotone isole di arbusti impenetrabile, il senso di noia che ci ha pervaso a bordo è stato punteggiato da meravigliosi pasti di cibo bengalese. Si poteva andare a riva solo in punti specifici, dove abbiamo camminato tra torri di guardia attraverso corridoi di corda che si frapponevano tra noi e le tigri che attaccano sempre in modo sfuggente.

Gran parte della nostra delusione l’abbiamo attribuita alle scarse istruzioni della guida della fauna selvatica della barca. Le nostre visite alle torri di avvistamento sono stati quasi sempre realizzati durante il caldo della giornata, quando pochi se non nessun animale è avvistabile. Il commento che avevamo ricevuto sulla zona ha fatto suscitare in noi il nostro interesse. Eppure, con un po’ di immaginazione e di riordino degli orari della crociera poteva essere diversa

E dove sono state le compensazioni. I nostri compagni di viaggio erano un gruppo allegro e divertente di turisti indiani della classe media indiani, tra cui un grafico, un guaritore e una troupe cinematografica bengalese che realizzava un documentario di viaggio. Entro la fine della crociera avevamo acquisito una lunga lista di bar e ristoranti aggiuntivi da visitare a Kolkata. Ora non resta che fare un viaggio di ritorno e provarli.

Calcutta si può combinare facilmente con viaggi nel nord o nel sud India, come anche ad estensioni mare nelle vicine Andamane. Per maggiori informazioni consultate la nostra pagina Estensione culturale a Calcutta.

Testo liberamente tratto da un articolo di O’Brien Harriet apparso sul The Independent il 21 novembre 2009.

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